¿Qué tan importante es la calidad del aire interior?

Fuentes internas de contaminación, las cuales emiten gases o partículas en el aire son la principal causa de problemas de calidad del aire interior en los hogares y edificios.

La ventilación inadecuada puede aumentar los niveles de contaminación en interiores al no traer suficiente aire del exterior que diluya las emisiones procedentes de las fuentes internas, y al no transportar los contaminantes internos del aire fuera del hogar o edificio. Las altas temperaturas y los niveles de humedad también pueden aumentar las concentraciones de algunos contaminantes.

Fuentes contaminantes

En cualquier hogar y edificio existen muchas fuentes de contaminación del aire interior.

Estas incluyen fuentes de combustión como petróleo, gas, carbón, kerosén, madera y productos de tabaco, materiales del edificio y muebles, alfombras mojadas o húmedas, gabinetes o muebles fabricados con ciertos productos de madera prensada, productos para la limpieza y mantenimiento, cuidado personal, calefacción, sistemas de refrigeración y fuentes externas como lo son los pesticidas.

La importancia de cada fuente depende de cuánto contaminante emite y cuan peligrosas son las emisiones. En algunos casos factores como cuan vieja o que mantenimiento ha tenido la fuente son significantes.

Altas concentraciones de contaminantes pueden permanecer en el aire por largos periodos de tiempo.

Cantidad de ventilación

Si entra al hogar poca cantidad de aire exterior los contaminantes se pueden acumular y llegar a niveles que representan un peligro para la salud y la comodidad.

¿Cómo entra el aire externo al hogar?

El aire externo entra y sale de una vivienda por medio de infiltración, ventilación natural, ventilación mecánica. En el proceso llamado infiltración el aire externo fluye hacia la casa a través de aperturas, juntas, huecos en paredes, pisos y techos, y alrededor de ventanas y puertas. En el caso de la ventilación natural el aire se mueve a través de ventanas abiertas y puertas.

El movimiento del aire asociado a la infiltración y a la ventilación natural es causado por las diferencia de temperatura entre el interior y exterior y por el viento.

La velocidad a la que el aire exterior reemplaza al interior se describe como la tasa de intercambio de aire. Cuando hay poca infiltración, ventilación natural y ventilación mecánica la tasa de intercambio de aire  es baja y aumenta los niveles de contaminantes en el aire.

Contaminación del aire interno y salud

Los efectos en la salud por los contaminantes presentes en el aire interior se pueden experimentar después de la exposición o posiblemente años después.

Signos y síntomas

Los efectos inmediatos se pueden observar después de una o repetidas exposiciones al espacio.

Los efectos incluyen:

  • irritación en los ojos, nariz, garganta
  • dolor de cabeza,
  • mareos
  • fatiga

Estos efectos inmediatos generalmente son a corto plazo y tratables. A veces el tratamiento es simplemente eliminar la exposición de la persona a la fuente de contaminación, si la misma puede ser identificada.

La probabilidad de tener reacciones inmediatas a los contaminantes del aire interior depende de ciertos factores. La edad y condiciones médicas pre existentes influyen de manera importante. En ciertos casos si una persona reacciona a un contaminante depende de la sensibilidad individual, la cual varía de persona a persona. Ciertas personas se pueden volver sensibles a contaminantes biológicos después de repetidas exposiciones, y  parece que algunas personas pueden llegar a ser sensibles a los contaminantes químicos también.

Ciertos efectos inmediatos son similares a los de la fiebre u otras enfermedades virales, lo que resulta difícil determinar si los síntomas son el resultado de la exposición a los contaminantes en el aire interior.  Debido a esta razón es importante prestar atención al lugar y momento cuando surgen los síntomas. Si los síntomas desaparecen o se reducen cuando una persona se encuentra lejos del hogar por ejemplo, un esfuerzo se debe de realizar para identificar las fuentes de aire interior que pueden ser las causantes.

Fuente
Agencia de Protección Ambiental de los Estados Unidos
www.epa.gov

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